James Cook

Retrato de James Cook
James Cook incorpor贸 al Imperio Britanico los vastos territorios de Australia y Nueva Caledonia durante sus viajes cientificos a los Mares del Sur

Biograf铆a de James Cook (1728-1779)

Biograf铆a de James Cook; Naci贸 en Marton, Gran Breta帽a, 1728.

Muri贸 en Kealakekua Bay, Hawai, 1779.

 Explorador brit谩nico. Hijo de un inmigrante escoc茅s ocupado en tareas rurales, asisti贸 a la escuela hasta los doce a帽os. M谩s tarde, obtuvo trabajo como aprendiz en una empresa naviera, y as铆 entr贸 en contacto con el mar y los barcos, que habr铆an de ser su gran pasi贸n. Sus habilidades para el oficio en el duro Mar del Norte le valieron que a los veintisiete a帽os se le ofreciera el mando de un barco. Pero el joven Cook decidi贸 ingresar como voluntario en la Armada Real, donde hizo una brillante carrera.

 Fue cart贸grafo en la costa del Atl谩ntico Norte, y en 1768 llev贸 a cabo el primero de sus tres grandes viajes de exploraci贸n: al mando de la nave Endeavour, transport贸 a un grupo de astr贸nomos y al bot谩nico Joseph Banks a la isla de Tahit铆. De all铆 sigui贸 hasta Nueva Zelanda, donde cartografi贸 un mapa de la costa tan preciso que se sigui贸 utilizando durante casi un siglo. As铆 mismo, comprob贸 que Nueva Zelanda no formaba parte de una estructura continental mayor (como algunos sosten铆an entonces), para lo cual la circunnaveg贸 por completo.

Cruz贸 tambi茅n el estrecho que separa las dos islas mayores y que lleva hoy su nombre. Luego pas贸 a la costa oriental de Australia, que cartografi贸 y a la que bautiz贸 como Nueva Gales del Sur, adem谩s de izar la bandera brit谩nica en este territorio. Antes de regresar, naveg贸 as铆 mismo entre las islas de Java y Sumatra y demostr贸 as铆 que eran dos bloques de tierra separados. Un hecho de suma importancia en este viaje fue que ning煤n hombre de su tripulaci贸n muri贸 de escorbuto, afecci贸n que hab铆a diezmado muchas expediciones mar铆timas anteriores.

 Ello se debi贸 a una especial preocupaci贸n de Cook por mejorar las condiciones de higiene y la dieta de sus subordinados durante el viaje, en la que incluy贸 los c铆tricos como preventivos de la enfermedad, seg煤n un descubrimiento del m茅dico ingl茅s Lind.

Una vez en Inglaterra, fue promovido a comandante y presentado al rey Jorge III. En 1772, parti贸 al mando de la nave Resolution en busca de la Terra Australis, un continente del cual se pensaba que Australia era s贸lo una parte. Lo secundaba otro barco, el Adventure. Naveg贸 rumbo sur hasta la Ant谩rtida y el 16 de enero de 1773 consigui贸 atravesar el c铆rculo ant谩rtico.

Luego lleg贸 a las islas que hoy llevan su nombre (a las que 茅l denomin贸 Hervey), y al a帽o siguiente alcanz贸 las islas Vanuatu, las Marquesas y la isla de Pascua. De regreso, descubri贸 las islas Sandwich del Sur y las Georgias del Sur. Esta expedici贸n demostr贸 que no exist铆a tal continente austral, sino la masa de hielo ant谩rtica. A su regreso recibi贸 un nuevo ascenso y fue condecorado con la medalla Copley y nombrado miembro de la Royal Society. En su tercer gran viaje, en julio de 1776, nuevamente al frente del buque Resolution, fue en busca de un paso entre los oc茅anos Atl谩ntico y Pac铆fico por el noroeste.

En su camino encontr贸 un conjunto de islas nuevas pertenecientes al grupo de las Sandwich, hoy llamadas Hawai. No tuvo 茅xito en su objetivo original de encontrar aquella comunicaci贸n, pero cartografi贸 la costa occidental de Alaska y present贸 un informe preciso sobre gran parte de la hidrograf铆a americana con desembocadura en el Atl谩ntico. Lleg贸 hasta el estrecho de Bering, pero hubo de retroceder a causa del hielo.

 En el viaje de regreso a Inglaterra, la expedici贸n fonde贸 de nuevo en las islas Sandwich, en donde debi贸 permanecer m谩s tiempo del previsto a causa de dificultades clim谩ticas que hac铆an imposible la navegaci贸n. Esto gener贸 tensiones con los ind铆genas del lugar a causa de la escasez de provisiones, y, luego de algunas reyertas, Cook mat贸 a un nativo, y fue a su vez apu帽alado mortalmente.

Pese a haber pasado gran parte de su vida en el mar, tuvo ocasi贸n de formar una familia; a la edad de treinta y cuatro a帽os cas贸 con Elizabeth Batts, matrimonio del que nacieron seis hijos, la mitad de los cuales murieron en la infancia. De los tres hijos restantes, dos fueron marinos.

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